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Dejailson Arruda carga a su hija en su casa en Santa Cruz do Capibaribe, Brasil, el mes pasado. Luiza nació con microcefalia, que se ha vinculado con el virus de Zika.CreditFelipe Dana/Associated Press
El Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos emitió alertas dirigidas a las mujeres embarazadas para que no viajen a varios países del Caribe y América Latina, donde se está diseminando el virus de Zika. La infección con este virus parece estar vinculada al desarrollo de cráneos inusualmente pequeños en recién nacidos. Estas son algunas respuestas y asesoría sobre esta enfermedad.
1. ¿Qué es el virus de Zika?
Es una nueva infección tropical en el hemisferio occidental.
El virus de Zika está relacionado con el dengue, la fiebre amarilla y el virus del Nilo Occidental, y se transmite a través de una picadura de mosquito. Aunque se descubrió en 1947, en el bosque de Zika, Uganda, y es común en África, no fue sino hasta mayo pasado cuando comenzó a diseminarse ampliamente en el hemisferio occidental, debido a un brote en Brasil.
Pocos tenemos defensas ante este virus, razón por la cual se transmite con rapidez. Millones de personas en regiones tropicales de América podrían estar infectadas.
2. ¿Cómo se transmite el virus?
Una razón más para odiar a los mosquitos.
El virus de Zika se propaga a través de los mosquitos de la especie Aedes, que pueden reproducirse en un charco de agua tan pequeño como una tapa de botella y, por lo general, pican durante el día. El mosquito de la fiebre amarilla, Aedes aegypti, ocasionó la mayoría de los casos de Zika, pero este mosquito únicamente suele encontrarse en Florida, Estados Unidos, a lo largo de la Costa del Golfo, y en Hawái (aunque ha llegado hasta el norte, en Washington, durante las temporadas cálidas).
También se sabe que el mosquito tigre asiático, Aedes albopictus, transmite el virus, pero no está claro con cuánta eficacia. Ese mosquito llega al extremo norte, hasta Nueva York y Chicago, durante el verano.
Si bien los mosquitos son los que por lo general transmiten este virus, se identificó un posible caso de contagio a través de una transfusión sanguínea y uno más por transmisión sexual.
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El virus de Zika se propaga a través de los mosquitos de la especie Aedes, que pueden reproducirse en un charco de agua tan pequeño como una tapa de botella y, por lo general, pican durante el día.CreditNelson Almeida/Agence France-Presse — Getty Images
3. ¿Cómo sé que estoy infectado? ¿Existe alguna prueba?
Suele ser una infección silenciosa y es difícil de diagnosticar.
Hasta hace poco, el virus de Zika no era considerado una amenaza importante, debido a que sus síntomas eran relativamente menores. Solo una de las cinco personas infectadas con el virus desarrolló los síntomas, entre los que se mencionan: fiebre, sarpullido, dolor en las articulaciones y ojos rojos. Por lo general, las personas infectadas no necesitan hospitalización.
La prueba de diagnóstico para la infección de Zika no es de fácil acceso. Debido a su estrecha relación con el dengue y la fiebre amarilla, se pueden presentar reacciones cruzadas con las pruebas de anticuerpos de dichos virus. Para detectar el virus de Zika, se debe enviar una muestra de sangre o tejido a un laboratorio avanzado para poder identificar el virus mediante pruebas moleculares sofisticadas.
4. ¿Cómo es que el virus de Zika causa daño cerebral en los bebés?
Los expertos empiezan a atar cabos. Muchos científicos siguen sin entender la relación. La posibilidad de que el virus de Zika cause microcefalia en los embriones se descubrió en octubre, cuando los doctores del norte de Brasil observaron la aparición de este problema en los bebés.
No se sabe con exactitud qué tan común es la microcefalia con este brote. Cada año, nacen aproximadamente tres millones de bebés en Brasil. Por lo general, se reportan cerca de 150 casos de microcefalia, y Brasil dice estar investigando más de 3500 casos declarados.
Sin embargo, los informes de casos posibles suelen aumentar durante las crisis sanitarias.
5. ¿Tiene alguna relevancia el momento en el que la mujer embarazada contrae el virus de Zika?
Parece ser peor en etapas más tempranas.
Se cree que el momento más peligroso es durante el primer trimestre, cuando algunas mujeres no saben que están embarazadas. Los expertos ignoran cómo es que el virus ingresa a la placenta y daña el cerebro en desarrollo del feto.
Otros virus muy similares, como la fiebre amarilla, el dengue y el virus del Nilo Occidental, no suelen hacerlo. Los virus de otras familias, como la rubeola (sarampión alemán) y el citomegalovirus sí lo hacen.
6. ¿Hay alguna vacuna? ¿Cómo deberíamos protegernos?
La protección es un reto enorme en las regiones infestadas.
No existe vacuna contra el virus de Zika. Hasta hace poco se empezó a trabajar en una, pero, por lo general, crear y probar una vacuna toma años y cuesta cientos de millones de dólares.
Dado que es imposible prevenir por completo las picaduras de mosquito, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades emitieron una alerta para que las mujeres embarazadas eviten viajar a las regiones donde se transmite el virus de Zika; así mismo, aconsejaron a las mujeres que piensan embarazarse consultar a un médico antes de hacerlo.
Se recomienda a quienes viajen a estos países que eviten o reduzcan las picaduras de mosquito al quedarse en habitaciones con mosquiteros o aire acondicionado, o dormir en el interior de mallas protectoras, usar repelente de insectos todo el tiempo y usar pantalones, mangas largas, zapatos cerrados y sombreros.

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